El exbaloncestista Kobe Bryant; Gianna María, una de sus cuatro hijas; y otras siete personas fallecieron este domingo al estrellarse el helicóptero en el que viajaban en una zona remota de la ciudad de Calabasas, unos 50 kilómetros al noroeste de Los Ángeles, informaron autoridades de este condado estadounidense. Versiones iniciales anunciaron en principio que Bryant, de 41 años y su hija de 13 años conocida como 'Gigi' viajaban con tres personas más hacia la 'Mamba Academy', un centro de entrenamiento para jóvenes deportistas que el propio jugador inauguró en 2018.

Las primeras investigaciones del siniestro y sus causas permitieron precisar que la lista de pasajeros y tripulación de la aeronave antes del despegue certificaba los nombres de nueve personas, informó horas después en conferencia de prensa Alex Villanueva, alguacil del condado de Los Ángeles. El exjugador de Los Angeles Lakers viajaba habitualmente en su helicóptero Sikorsky S-76, bajo una intensa niebla desde el Condado de Orange, donde vivía.

Casi una hora después, según testigos, la aeronave se precipitó sobre una colina y se vio envuelta en llamas Daryl Osby, jefe de Bomberos del Condado de Los Ángeles, indicó que a las 9.57 horas (17.57 GMT) atendieron una llamada de emergencia que reportaba el accidente y que al llegar, los paramédicos comprobaron que no había supervivientes.

Añadió que los restos del aparato estaban en llamas y que el fuego fue «muy difícil de extinguir» por la presencia de magnesio, que reacciona con el oxígeno y el agua. «Lamentablemente -enfatizó-, se determinó que todos perecieron. Los bomberos trabajaron para extinguir el fuego», mientras que la Junta Nacional de Seguridad el Transporte y la Administración Federal de Aviación de EE.UU. acotó la zona para su investigación. Kurt Deetz, un expiloto de Island Express Helicopters que solía transportar a Bryant en ese mismo helicóptero, recordó que las condiciones climáticas en Van Nuys eran malas el domingo por la mañana. Agregó la nave estaba en perfectas condiciones y que el accidente fue causado probablemente por el mal tiempo y no por problemas mecánicos. «La probabilidad de un fallo en un bimotor, en ese modelo de helicóptero, simplemente no sucede», valoró Deetz.

El doble ganador del oro olímpico en Pekín 2008 y Londres 2012 estaba casado con Vanessa Lanie y tenía cuatro hijas: Natalia, Gianna, Bianca y la recién nacida Capri.

Le apodaron la Mamba negra, aquella serpiente de picadura mortal, pues cuando jugaba derramaba veneno puro que paralizaba a sus rivales y atizaba el ritmo demoledor de Los Lakers, con los que ganó cinco anillos (2000, 2001, 2002, 2009 y 2010) y fue 18 veces al All Star.

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Muere la estrella de la NBA Kobe Bryant en un accidente de helicóptero El exjugador de baloncesto viajaba con otras tres personas cuando el aparato se ha estrellado en California

Considerado como uno de los mejores jugadores de la historia del baloncesto, Kobe Bryant siempre se consideró diferente al resto por superior. Eso le llevó a sentir soledad, frustración, inadaptación e ira, combustible que lo llevó a ser uno de los grandes de la historia del baloncesto. Con 37 años, anunció su retirada tras un vida en Los Ángeles Lakers derrotado por el paso del tiempo y por la decadencia. «Mi cerebro no puede procesar el fracaso. Creo que el fracaso es peor que la muerte», afirmó Bryant en el cierre del documental Muse (Musa, Inspiración) que repasa su vida. 

El baloncesto siempre fue el refugio para el niño que con seis años se marchó con su familia a Italia, donde su padre Joe continuó su carrera profesional tras pasar por la NBA. En la escuela en Italia tuvo que leer y exponer en clase un trabajo sobre la «Ilíada» de Homero en latín. Bryant se superó, pero sintió el peso de ser diferente, de la soledad, y se refugió en la pelota y la canasta. Lo volvió a hacer cuando ya como preadolescente regresó a Philadelphia. Con su italiano perfecto y sus modales y juego refinados, le costó recuperar su nivel de inglés e integrarse, y los profesores alertaron a sus padres sobre una posible dislexia.

«Usé el resentimiento, la ira en mi beneficio al jugar. Fue una nueva sensación y me encantó», dice en Muse. Así se fue convirtiendo en la gran promesa del baloncesto. En 1996 y sin pasar por la universidad llegó a la NBA con 18 años y lo hizo con el equipo con el que soñó: los Lakers. Ningún jugador en la historia de la NBA ha sido más fiel. Ninguno jugó 20 temporadas con la misma camiseta.

Tras una mala primera campaña en la NBA, sin apenas oportunidades y cerrada con cuatro lanzamientos que ni tocaron el aro en el último partido ante Utah Jazz, Bryant despegó. Pero se acabaron los títulos y en el 2004 se produjo la acusación de violación que finalmente fue archivada, pero que manchó su nombre. Luego llegaron los problemas en casa, incluido un aborto de su esposa. «Fue por mi culpa, es la realidad, y es algo con lo que cargaré toda mi vida». Quentin Tarantino y la película Kill Bill lo inspiraron para crear un alter ego, The Black Mamba, que superaba los problemas y el odio que le expresaba la gente en la cancha. Kobe Bryant se enfrentaba a las dificultades mientras la Mamba Negra, feroz y sin clemencia con sus rivales, ofrecía el mejor baloncesto de su carrera. A finales del 2015, Kobe confirmó que al final de temporada pondría fin a su carrera, tras haber formado parte 18 veces del equipo de las estrellas durante sus 20 años de carrera en los Lakers. Considerado uno de los mejores jugadores de la NBA de todos los tiempos, ganó cinco anillos, dos premios al jugador más valisoso de las finales d ela NBA y fue el MVP de la liga en el 2008. Los Lakers retiraron las dos camisetas de Kobe, la número 8 y la 24. Es el único jugador en la historia del equipo angelino que ha recibido ese honor. 

Durante su última etapa en los Lakers forjó una gran amistad con Pau Gasol. El deportista español publicó un tuit en el que reconocía sentirse devastado por la noticia. «Mi hermano mayor. No puedo, no puedo creerlo», escribió Gasol.

Último segundo en el reloj de Kobe

La Voz

El accidente de helicóptero se lleva por delante a un enorme deportista que alcanzó el estatus de leyenda de la NBA

«En mi primer día con los Lakers, me encontré con el equipo en el Ritz en Washington, y a la 1:30 de la mañana alguien llamó a mi puerta. Así es como descubrí que Kobe no duerme mucho. Me senté en la cama, creo, y él se sentó en la mesa al lado de la televisión. Me dio la bienvenida al equipo y me dijo que era el momento. Era el momento de ganar. Él sentía que yo podría llevarlo a la cima de nuevo y quería asegurarse que yo lo supiera». Así arranca la carta de despedida que Pau Gasol le escribió a Kobe Bryant el día en que el genial jugador de Filadelfia se retiró. Han pasado casi cuatro años desde que la Mamba Negra abandonó las canchas, dejando atrás una carrera de 20 cursos en los que siempre vistió la misma camiseta. Los Ángeles Lakers recibieron en 1995 al jugador elegido en el puesto 13 del draft, a quien los Charlotte Hornets cambiaron por Vlade Divac. Kobe tardó cinco temporadas en obtener su primer anillo de campeón, al que fue añadiendo otro por cada dedo de la mano, hasta completar el repóker en el 2010, ya al lado de Gasol, junto a quien ganó dos.

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Muere Kobe Bryant en un accidente de helicóptero