El mundo de los virus

Jaime Gómez Márquez TRIBUNA

OPINIÓN

NIAID-RML

20 abr 2020 . Actualizado a las 05:00 h.

En 1977 Jean and Peter Medawar definieron, muy gráficamente, a los virus como «un conjunto de malas noticias envueltas en proteína» (New York Times 3/4/20). Todos sabemos que los virus son agentes infecciosos causantes de numerosas enfermedades y tenemos múltiples ejemplos de ello como el virus de la gripe, el del ébola, el de la varicela, el del papiloma humano, el del sida, el de la hepatitis, etcétera. Ahora los virus vuelven a estar de máxima actualidad por la pandemia provocada por el coronavirus causante de la COVID-19.

¿Qué son los virus? Son parásitos intracelulares obligados ya que no realizan ninguna función vital fuera de las células. Cuando entran en las células (infección) utilizan la maquinaria celular para generar nuevos virus (replicación). Dos ejemplos: el coronavirus que infecta a células del tracto respiratorio superior donde se replicará para generar nuevos coronavirus apareciendo los síntomas de la enfermedad, y el virus del SIDA (el VIH) que produce una inmunodeficiencia severa al atacar a unas células específicas del sistema inmune lo cual reduce las defensas de nuestro organismo contra los agentes infecciosos.

¿Cómo es un virus? Un virus es una minúsculas partícula, mucho más pequeña que una célula. A modo de ejemplo las partículas del virus de la gripe A son esféricas y tienen un diámetro entre 80-120 nm (nm es la abreviatura de nanómetro y 1 nm equivale a 0.000000001 metros). Los virus pueden tener formas y componentes muy variables pero siempre están formados por una cubierta exterior de naturaleza proteica que protege al genoma viral.