El glaciar Pine Island ha perdido una quinta parte de su plataforma de hielo

La Voz

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UNIVERSIDAD DE WASHINGTON

Entre el año 2017 y el 2020 ha menguado ante la alarma de los especialistas

14 jun 2021 . Actualizado a las 16:55 h.

La plataforma de hielo del glaciar Pine Island perdió aproximadamente una quinta parte de su área total entre 2017 y 2020, en tres colapsos, al tiempo que el glaciar se aceleró en un 12%. Tal y como informa Europa Press, el resto de la plataforma de hielo, podría desaparecer mucho antes de lo que habían sugerido estudios anteriores. Lo dicen los autores de un nuevo estudio de la Universidad de Washington y del British Antarctic Survey publicado en la revista Science Advances.

Durante décadas, la plataforma de hielo que ayuda a contener uno de los glaciares de más rápido movimiento de la Antártida se ha ido adelgazando gradualmente. El análisis de las imágenes de satélite revela un proceso más dramático en los últimos años: Entre 2017 y 2020, grandes icebergs en el borde de la plataforma de hielo se desprendieron y el glaciar se aceleró. Dado que las plataformas de hielo flotantes ayudan a contener la mayor masa de tierra del glaciar, la reciente aceleración debida al debilitamiento del borde podría acortar el plazo para el eventual colapso del glaciar Pine Island en el mar.

«Es posible que no podamos permitirnos el lujo de esperar a que los cambios en Pine Island sean lentos; en realidad, las cosas podrían ir mucho más rápido de lo esperado -alerta en un comunicado el autor principal, Ian Joughin, glaciólogo del Laboratorio de Física Aplicada de la UW--. Los procesos que habíamos estado estudiando en esta región estaban conduciendo a un colapso irreversible, pero a un ritmo bastante medido. Las cosas podrían ser mucho más abruptas si perdemos el resto de esa plataforma de hielo».

El glaciar Pine Island contiene aproximadamente 180 billones de toneladas de hielo, lo que equivale a 0,5 metros de aumento del nivel del mar a nivel mundial. Ya es responsable de gran parte de la contribución de la Antártida al aumento del nivel del mar, causando alrededor de un sexto de milímetro de aumento del nivel del mar cada año, o alrededor de dos tercios de una pulgada por siglo, una tasa que se espera que aumente.

Si este glaciar y el vecino Thwaites se aceleran y se adentran por completo en el océano, liberando su dominio sobre la mayor capa de hielo de la Antártida Occidental, los mares mundiales podrían subir varios metros en los próximos siglos.

Estos glaciares han atraído la atención en las últimas décadas a medida que sus plataformas de hielo se adelgazaban porque las corrientes oceánicas más cálidas derretían la parte inferior del hielo. Desde la década de 1990 hasta 2009, el movimiento del glaciar Pine Island hacia el mar se aceleró de 2,5 kilómetros por año a 4 kilómetros por año. A continuación, la velocidad del glaciar se estabilizó durante casi una década.

Los resultados muestran que lo que ha ocurrido más recientemente es un proceso diferente, dijo Joughin, relacionado con las fuerzas internas del glaciar.

Entre 2017 y 2020, la plataforma de hielo de Pine Island perdió una quinta parte de su superficie en unas dramáticas rupturas que fueron captadas por los satélites Copernicus Sentinel-1, operados por la Agencia Espacial Europea en nombre de la Unión Europea. Los investigadores analizaron imágenes de enero de 2015 a marzo de 2020 y descubrieron que los recientes cambios en la plataforma de hielo no fueron causados por procesos directamente relacionados con el deshielo del océano. «La plataforma de hielo parece estar desgarrándose debido a la aceleración del glaciar en la última década o dos», explica Joughin.