El calentamiento del océano podría resucitar un antiguo patrón climático

Un grupo de investigadores predicen que al ritmo actual de calentamiento renacerá un ciclo que existía hace 22.000 años


La comunidad científica lleva años tratando de explicar que el sistema climático global se compone de una serie de puntos de inflexión que podrían desestabilizarse y elevar la temperatura media del planeta por encima del límite seguro, que la comunidad científica fija en dos grados. Uno de ellos es El Niño, el fenómeno oceánico que se produce con una cadencia irregular, entre tres y cinco años. El evento aparece cuando se produce un calentamiento de las aguas superficiales del Pacífico ecuatorial. Normalmente viene acompañado de un cambio en los vientos superficiales del este, los alisios, que dejan de soplar. A esta fase se le denomina Southern Oscillation. El fenómeno total acoplado atmósfera-océano se llama ENSO, El Niño- Southern Oscillation.

Como es un fenómeno que se alimenta de aguas cálidas, la comunidad científica investiga sobre cómo puede evolucionar en el contexto actual de calentamiento, no solo de la superficie terrestre sino también del océano. ¿Puede ocurrir cada vez con más frecuencia e intensidad? Esta es una pregunta fundamental y se mantiene sin respuesta todavía. El Niño tiene un gran impacto en otras muchas zonas del planeta y fue el responsable de que el 2016 se convirtiera en el año más cálido de la historia.

Científicos de la Universidad de Texas han publicado un artículo en la revista Science Advances en el que proponen que el aumento de la temperatura media está conduciendo al clima hacia un nuevo escenario en el que podrían resurgir antiguos patrones climáticos. Uno de ellos podría reaparecer en el Índico y comportarse como El Niño.

Los modelos señalan que el calentamiento antropogénico está provocando un aumento de la temperatura del agua en este océano que podría generar un ciclo anual en el que la temperatura del Índico ascienda o descienda. Se estima que el patrón oceánico podría renacer a mediados de siglo. Los científicos ya tienen conocimiento de la existencia de un patrón similar a El Niño en el Índico hace 21.000 años. Para saber si un fenómeno de esa naturaleza podría aparecer en un mundo que se calienta los científicos realizaron diferentes simulaciones climáticas e incluyeron las tendencias del calentamiento actual.

El calentamiento en el Índico ha sido menos intenso que en otras cuencas debido a la circulación atmosférica, con vientos predominantes del oeste. Pero las simulaciones apuntan que el progresivo aumento de la temperatura podría alterar la estabilidad y conducir al Índico a un estado parecido al del Pacífico, en el que habría una fase cálida como El Niño y una fría como La Niña. 

«El efecto invernadero está creando un planeta que será completamente diferente de lo que sabemos hoy o de lo que hemos sabido en el siglo XX», señala Pedro DiNezio, investigador principal. Los últimos hallazgos se suman a un creciente cuerpo de evidencia de que el océano Índico tiene el potencial de provocar cambios climáticos mucho más fuertes de lo que lo hace hoy», sostiene DiNezio. 

Una teoría para el mayor misterio de la historia del clima

Xavier Fonseca

Un artículo en Science propone una solución para la anomalía que ocurrió hace 700.000 años y que modificó el sistema climático para siempre

El relato del clima en la Tierra es la historia de un sistema complejo y dinámico, que permite la vida en el planeta, pero que ha experimentando enormes trastornos. Las etapas frías y cálidas han ido sucediéndose desde hace eones. La comunidad científica descubrió el pasado siglo que detrás de los ciclos climáticos se encuentra la órbita terrestre. Su excentricidad, -que dibuje una elipse o un círculo- y que determina la cantidad de radiación solar que llega a la superficie, cambia con una cadencia de cuarenta mil años. Sin embargo, hace unos 700.000, durante el Pleistoceno Medio, ese ciclo se alteró. De pronto, pasó a ser de cien mil años, tal y cómo sigue siendo en la actualidad. Es decir, transcurrido ese período, el mundo entra en una glaciación.

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