Europa lanza con éxito el satélite «español» que explorará los planetas más allá de nuestro sistema solar

Es la primera vez que España controlará la monitorización de un aparato de la Agencia Espacial Europea, cuyo ejecución se encargó fundamentalmente a contratistas del país


la voz

 La primera misión de la Agencia Espacial Europea dedicada al estudio de planetas extrasolores, Cheops, se ha lanzado con éxito esta mañana desde la Guayana Francesa. La compañía Airbus ha fabricado este satélite en España, y también desde nuestro país, el Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA) controlará su puesta en órbita y operaciones. Aunque el proyecto está financiado en su mayor parte por Suiza, esta es la primera vez que España se encargará de la vigilancia y monitorización de un satélite de la Agencia Espacial Europea desde la fase inicial tras el lanzamiento. 

Cheops es una misión de la Agencia Espacial Europea (ESA) con una fuerte participación de la industria y de la ciencia españolas. Su objetivo: estudiar el radio y la densidad de cientos de exoplanetas, aquellos fuera de nuestro sistema solar.

Está liderada por astrónomos suizos, entre ellos el último premio Nobel de Física Didier Queloz, quien junto a Michel Mayor recibió el galardón por hallar el primer planeta orbitando una estrella similar al Sol fuera de nuestro sistema solar. Desde que estos dos científicos -Queloz está en el lanzamiento- identificaron este primer exoplaneta, la comunidad científica ha catalogado más de 4.100; Cheops, más que buscar nuevos cuerpos de este tipo, va a analizar exoplanetas ya conocidos. Sin embargo, también tendrá la capacidad de descubrir planetas ignorados mediante la medición de pequeñas variaciones en el tiempo de tránsito de los astros, que pueden revelar la presencia de otros cuerpos celestes en el mismo sistema.

ESA dpa

Además, y debido a la gran precisión con la que podrá medir el brillo de las estrellas, tendrá la posibilidad de descubrir pequeños planetas orbitando cerca de su estrella que pueden haber pasado inadvertidos en observaciones anteriores. De todos modos, el satélite se centrará en las estrellas que puedan albergar planetas de un tamaño entre la Tierra y Neptuno.

En el Soyuz van tres misiones; además de Cheops, el cohete pondrá en órbita el primer satélite de la constelación Cosmo-SkyMed (segunda generación) de la agencia italiana del espacio y tres CubeSats europeos, pequeños satélites.

El contratista principal para el diseño y la construcción de Cheops ha sido Airbus Defence and Space España, pero en este proyecto también han participado otras siete compañías españolas: GMV, Alter Techonology, Crisa, Elecnor Deimos, HV Sistemas, Iberespacio y Sener. Cuando se presento el satélite en las instalaciones que tiene Airbus en Barajas (Madrid), el director de ciencia de la ESA y del centro español ESAC, Günter Hasinger, destacó su importancia: «Estamos entusiasmados con el lanzamiento de Cheops. Con sus observaciones de gran precisión de las estrellas que sabemos que son orbitadas por exoplanetas, la misión permitirá un primer paso en la caracterización de la composición y naturaleza de planetas más allá del sistema solar».

«Cheops es el primer satélite de la ESA dedicado a los exoplanetas que allanará el terreno a otras dos misiones (Plato y Ariel) en la próxima década -añade-, consolidando así el liderazgo europeo en la ciencia exoplanetaria». El responsable tanto de su puesta en órbita como de la operación durante su vida útil, es el Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA). De hecho, es la primera vez que un satélite del entorno europeo se controlará desde nuestro país tras el lanzamiento

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