El Santo Grial de la astrofísica, un poco más cerca

El telescopio Hubble ha detectado vapor de agua en la atmósfera de un exoplaneta habitable

Hubble, M. Kornmesser HAND

Un grupo de científicos ha detectado por primera vez vapor de agua en la atmósfera de un exoplaneta de tamaño comparable a la Tierra, lo que le convierte en «el mejor candidato hasta ahora para ser habitable», según un estudio publicado este miércoles en la revista Nature Astronomy. El planeta K2-18b tiene una masa ocho veces la de la Tierra y un tamaño dos veces mayor. Fue descubierto en 2015 y puede ser tanto un cuerpo rocoso con una amplia atmósfera como un planeta helado con una alta concentración de agua en su interior. «Estamos empezando a descubrir agua en exoplanetas rocosos parecidos a nuestro planeta y en la zona de habitabilidad. Es solo un paso más, pero muy importante», reconoce el astronómo gallego Borja Tosar. 

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Hasta ahora, la mayoría de los exoplanetas en los que se ha podido determinar la composición de su atmósfera eran gigantes gaseosos, debido a las dificultades que presenta la caracterización de cuerpos más pequeños. Un equipo del University College London liderado por Angelos Tsiaras ha analizado ahora K2-18b a través de datos obtenidos por el telescopio espacial Hubble. «La tecnologia actual ya nos permite avanzar en la búsqueda. En los próximos años aparecerán nuevos telescopios más potentes, como el James Webb, ya detectarán biomarcadores que nos ayudarán a saber si hay vida fuera de la Tierra. Por tanto, el Santo Grial de la astrofísica está hoy un poco más cerca que ayer», señala Tosar. «Durante las próximas dos décadas esperamos encontrar muchas nuevas supertierras, por lo que es probable que este sea el primer descubrimiento de muchos otros planetas potencialmente habitables», indicó por su parte Ingo Waldmann, coautor del estudio,

Los científicos han utilizado una técnica conocida como espectroscopia de tránsito, con la que se analiza la luz que se filtra a través de la atmósfera cuando el planeta pasa por delante de su estrella en busca de huellas de elementos químicos.

Con ese sistema, los investigadores han encontrado evidencias sólidas de la presencia de vapor de agua y sugieren asimismo que podría haber una importante cantidad de hidrógeno en la atmósfera.«Este es el único planeta que conocemos por ahora fuera del sistema solar que tiene la temperatura correcta para contener agua, una atmósfera y en el que se ha detectado agua. Eso lo hace el mejor candidato hasta ahora para ser habitable», señaló. 

A pesar de que la composición precisa de los gases no se ha podido determinar por ahora, los modelos elaborados por los autores indican que hasta la mitad de su atmósfera podría ser agua. El exoplaneta estudiado orbita alrededor de una estrella enana roja, K2-18, a unos 110 años luz de distancia de la Tierra, en la constelación de Leo. 

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