Muere el hombre que llevó a España a la Luna

El físico Luis Ruiz de Gopegui fue responsable de la NASA en España durante 30 años

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Luis Alfonso Gámez / Colpisa

Cuando Neil Armstrong dijo aquello de «Houston, aquí Base Tranquilidad. El Águila ha aterrizado», la estación de la NASA a la que llegó el mensaje fue la de Fresnedillas (Madrid) que dirigía Luis Ruiz de Gopegui. De allí, el primer saludo desde la Luna rebotó a Houston y luego al resto del mundo.

Dos semanas después del cincuentenario del primer alunizaje, Ruiz de Gopegui murió el martes en Madrid a los 90 años. Hombre clave en la gran aventura de exploración del siglo XX, fue de 1984 a 1994 director de programas de la NASA en España y, el 20 julio de 1969, uno de los primeros en saber que el «Apolo 11» había tenido éxito.

Luis Ruiz de Gopegui (Madrid, 1929) estudió Física en la Universidad Autónoma de Madrid, se doctoró en la de Barcelona y después, cuando ya trabajaba en el Consejo Superior de Investigación Científicas (CSIC), cursó gracias a una beca un máster en Ingeniería Electrónica en Stanford (California). «Entré en la NASA en 1966 y tuve muchos puestos, porque lo que quería la agencia era que todo el personal de sus estaciones españolas, en principio americano, acabara siendo español», contaba hace tres años.

«Su forma de ser, su naturalidad, hacía que para nosotros fuera Luis, sin más. Llamar a un jefe por su nombre era extraño en la España de la época, pero es que éramos un grupo de trabajo muy cercano a ser una familia», decía ayer Carlos González Pintado, uno de los encargados de las comunicaciones en Fresnedillas. «Como persona, era afable, simpático y muy tratable. Buena gente. Siempre tenía su despacho abierto para que cualquiera le contara sus cuitas. Como director, era un gestor fenomenal. Tenía muchos conocimientos, pero delegaba en la gente porque confiaba en aquellos que había elegido. Tuvimos la suerte increíble de tener un director extraordinario que formó un equipo extraordinario, difícilmente igualable».

Tres estaciones distribuidas alrededor del mundo con 120º de separación garantizaban la comunicación permanente con las misiones tripuladas de la NASA: una en Canberra (Australia), otra en Goldstone (California) y la de Madrid. Cuando el Águila aterrizó, la Luna brillaba sobre España, el enlace en esos momentos entre el Apolo 11 y nuestro planeta. González Pintado, a quien Ruiz de Gopegui había destinado en 1967 a la sección de transmisores y receptores, fue quien escuchó las primeras palabras de Armstrong desde la Luna.

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A comienzos de la década de los cincuenta, la comunidad internacional se reunió para declarar que 1957 sería el Año Geofísico Mundial. Los países acordaron investigar la Tierra desde el exterior. En plena Guerra Fría, Estados Unidos usó toda la maquinaria propagandística para promocionar el Vanguard, su programa para crear el primer satélite. Los soviéticos fueron mucho más discretos. Por eso, cuando en octubre de 1957 la URSS puso en órbita el Sputnik, los americanos entraron en pánico. Nadie lo esperaba. Aún tendrían que soportar dos humillaciones más: ver por televisión cómo los soviéticos llevaban al espacio al primer ser vivo, la perra Laika, y a un hombre, Yuri Gagarin, en abril de 1961.

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