El Congo, origen de la pandemia del sida

Un estudio, que cuenta con participación viguesa, asegura que la propagación de enfermedad se inició en Kinsasa y se expandió por los avances en el transporte y por las profesionales del sexo

Mapa VIH

Redacción / La Voz

La ciencia ha desvelado la historia escondida del virus del sida. El mundo conoció la enfermedad en 1981 cuando aparecieron en Estados Unidos, vía Tahití, los primeros contagiados de una infección que aún no tenía nombre y que desde entonces se ha convertido en la gran pandemia mundial, con cerca de 40 millones de muertes hasta el momento. Pero la historia del VIH-1, el tipo de virus principal que ha dado origen a la actual epidemia, comenzó mucho antes. Lo hizo en 1920 en Kinsasa, la por aquel entonces capital del Zaire y ahora de la República Democrática del Congo. A partir de ahí comenzó una expansión por África durante sesenta años, primero lenta y después muy rápida, antes de dar el salto a Estados Unidos y luego al mundo. Este recorrido ha sido trazado a partir de una amplia colección de secuencias genéticas de los virus VIH-1 del grupo M, del que forman parte la mayoría de los infectados, descifradas por un equipo internacional coordinado por la Universidad de Oxford y el Instituto Rega de Bélgica, en el que han participado investigadores de la Universidade de Vigo.

La importancia del estudio no solo radica en delimitar el origen de la pandemia, sino en conocer cómo fue su expansión. Y aquí es donde han saltado las sorpresas. A diferencia de otros virus, como el de la gripe A, su extensión no se debió a un intercambio de material genético mediante recombinación que aumentase su poder infectivo. «No fue un proceso adaptativo del propio virus», explica David Posada, director del departamento de Filogenómica de la Universidade de Vigo y uno de los autores de una investigación que publica Science.

Sexo y jeringuillas usadas

Kinsasa fue el foco principal de la transmisión temprana del HIV-1, pero el número de contagios siguió un ritmo lento durante cuarenta años, similar al del propio crecimiento de la población humana en la zona, y con una propagación ligada a las redes fluvial y ferroviaria. Sin embargo, todo cambió a partir de 1960.

«A partir de entonces explotó, se triplicó y empezó a llegar a las ciudades más importantes», apunta Posada. ¿Qué fue lo que ocurrió? Fueron dos acontecimientos relacionados los que hicieron cambiar el curso de la enfermedad de forma abrupta: el comercio sexual y la administración de inyecciones no esterilizadas en las clínicas de enfermedades de transmisión sexual, adonde iban a tratarse precisamente las prostitutas y sus clientes. En esa época el antiguo Congo belga y las zonas limítrofes registraron una importante actividad comercial que trajo consigo un gran flujo de trabajadores sin sus mujeres, lo que hizo florecer el lenocinio. «No es que fueran muchas las prostitutas, pero sí muy activas. Podría decirse que a partir de grupos pequeños pero muy activos el VIH se extendió a todo el mundo», precisa el genetista vigués.

«Podemos decir con un alto porcentaje de certeza dónde y cuándo se originó la pandemia de VIH», explica Oliver Pybus, profesor de la Universidad de Oxford y autor principal del estudio. Pero que el ancestro de la epidemia actual se haya datado en 1920 no significa que el virus no haya pululado con anterioridad. «Con las muestras que teníamos es hasta donde podíamos llegar», matiza Posada. De hecho, la enfermedad fue causada originalmente por la transmisión del virus de un chimpancé a un humano, un suceso que pudo suceder a finales del siglo XIX o principios del XX en el sur de Camerún. Pero que se diese ese contagio tampoco significa que a partir de ahí surgiera la epidemia, que fue posterior. El trabajo también tiene importancia porque puede servir de modelo para conocer cómo se expanden otras epidemias propiciadas por virus, como el propio ébola.

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