El Discovery aterriza tras concluir con éxito su penúltima misión

El retorno del transbordador estadounidense se había retrasado un día debido a las condiciones meteorológicas adversas en el sur de Florida.


El transbordador estadounidense Discovery, con siete astronautas a bordo, aterrizó este martes en el Centro Espacial Kennedy, de Florida, al término de una misión de 15 días en la Estación Espacial Internacional que ha sido su penúltimo vuelo.

El retorno del Discovery, que se había retrasado un día debido a las condiciones meteorológicas adversas en el sur de Florida, deja sólo tres misiones más programadas por la agencia espacial estadounidense NASA para este tipo de naves, que debutó en 1981.

El comandante del Discovery, Alan Poindexter, y el piloto Jim Dutton encendieron a las 12.02 GMT los motores de la nave iniciando la desaceleración de los 27.000 kilómetros por hora en la órbita y la caída hacia la atmósfera, donde el transbordador se zambullió en temperaturas de 2.000 grados.

La trayectoria del transbordador desde el Estado de Washington en el oeste del país y hacia Florida pudo verse en el cielo matinal con la estela que no se repetirá muchas veces más en la historia de la exploración espacial estadounidense.

Cuando el transbordador cruzó el cielo de Estados Unidos, desde el Estado de Washington en el oeste hasta Florida en el sudeste en tan solo 28 minutos, anunció su paso con dos detonaciones sónicas al final de su viaje de 9,6 millones de kilómetros.

«¡Bienvenidos a casa!», saludó el Control de Misión por radio a Poindexter y sus acompañantes. «Felicitaciones por una misión sobresaliente», agregó.

«Fue una misión muy buena», respondió Poindexter. «La Estación Espacial Internacional está bien reabastecida».

Al término de esta misión quedan, en el programa de la NASA, sólo otras tres de los transbordadores que Estados Unidos pasará a retiro en septiembre, cuando el Discovery haga su último vuelo.

Además de Poindexter y Dutton, la tripulación del Discovery incluyó a los especialistas de misión Rick Mastracchio, Dottie Metcalf-Lindenburger, que fue la ingeniero de vuelo de la nave, Stephanie Wilson, Clay Anderson y Naoko Yamazaki, de la Agencia Espacial de Japón.

El Discovery había partido el 5 de abril y dos días más tarde atracó en la EEI, un puesto espacial de 100.000 millones de dólares en el que participan 16 naciones y que orbita a 27.000 kilómetros por hora a casi 400 kilómetros de la Tierra.

Esta misión fue la primera con cuatro mujeres en órbita al mismo tiempo.

Wilson, Metcalf Lindenburger y la japonesa Yamazaki fueron en el Discovery al encuentro de la EEI, donde reside la estadounidense Tracy Caldwell Dyson.

Durante su misión, que incluyó tres jornadas de labores extravehiculares, el Discovery llevó a la EEI más de siete toneladas de equipos, suministros y materiales para experimentos científicos.

Los astronautas del Discovery, además, retiraron de la EEI un viejo tanque de amoníaco, parte del sistema de refrigeración del puesto orbital; instalaron uno nuevo, y guardaron el viejo en la bodega del transbordador para traerlo a la Tierra.

Durante la misión del Discovery el presidente de EEUU, Barack Obama, viajó a Florida para explicar los planes de su administración para la NASA y el futuro de la exploración espacial estadounidense.

Estados Unidos ha decidido retirar de servicio lo que queda de su flotilla de transbordadores este año, y el presidente Obama suspendió los trabajos en el proyecto «Constellation», que ofrecía una nave alternativa para las misiones orbitales estadounidenses.

Esto dejará a Estados Unidos y los otros socios en el proyecto de la EEI dependientes de Rusia y sus naves Soyuz para el transporte de suministros, equipos y relevo de tripulaciones en la estación orbital.

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