Hallan una mancha de gas que nació poco después del universo


Nació cuando el universo todavía estaba en pañales. Tan solo 800.000 años después de la gran explosión conocida como el Big Bang. Pero, por más que los más potentes telescopios de todo el mundo miren hacia ella, los astrónomos no saben aún muy bien qué es y cuál es su papel en el puzle incompleto del cosmos. Los astrónomos apenas aciertan a definirla como una gigantesca burbuja de gas de apariencia borrosa, pero el resto es un misterio, un enigma con nombre de mujer: Himiko , bautizada así en honor de una legendaria reina japonesa.

El gigante gaseoso, cuyo tamaño es la mitad de la Vía Láctea, ha sido localizado por un equipo internacional de astrónomos gracias a los datos recopilados por distintos telescopios y se extiende a lo largo de 55.000 años luz, todo un récord para esa edad temprana del universo. Pero ¿por qué el misterio?, ¿qué es lo que no encaja? La mancha se remonta a los albores del universo, un dinosaurio de 13.700 millones de años que, según la teoría, se fue constituyendo progresivamente a partir de los escombros de la gran explosión mediante la fusión de partículas que fueron formando objetos que se unieron para crear las galaxias en un proceso de millones de años. Pero Himiko surgió 800.000 años después del Big Bang, muy poco tiempo para que hubiese adquirido un tamaño tan gigantesco.

Sorpresa

«Estoy muy sorprendido por este descubrimiento. Nunca imaginé que un objeto así podría existir en esta temprana etapa de la historia del universo. De acuerdo con el modelo de cosmología Big Bang, los objetos menores se formaron primero y luego se fusionaron para producir sistemas mayores. Este objeto tiene el tamaño de galaxias actuales, pero cuando el cosmos tenía 800 millones de edad», explicó Masami Ouchi, del Instituto Carnegie de Estados Unidos y uno de los autores del hallazgo, cuyas conclusiones se recogen en la revista científica The Astrophysical Journal .

El equipo de astrónomos, según un comunicado del Instituto Carnegie, identificó inicialmente a Himiko entre 207 candidatos a galaxias distantes vistas en longitudes de onda óptica usando el telescopio Subaru. Y realizaron observaciones espectroscópicas para medir la distancia con distintos instrumentos. La mancha de gas resultaba un candidato extraordinariamente brillante y grande para una galaxia distante. «Nunca creímos que esta fuente brillante y grande fuera un objeto distante y real», admite el astrónomo. De momento, los investigadores tienen trabajo para intentar encajar esta nueva pieza en el puzle. Y no va a resultar fácil. «Como este objeto es, en este punto, único en su clase, eso lo convierte en difícil de encajar en el modelo predominante de cómo las galaxias normales se formaron. Por otro lado, eso es lo que lo hace interesante», sostiene Alan Dressler, otro de los miembros del equipo internacional de astrónomos que participaron en el hallazgo.

Hasta ahora solo se habían detectado manchas de gran extensión a una distancia equivalente a una edad del universo de entre 2.000 y 3.000 millones de años.

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