«Sacamos valor de residuos industriales para reutilizarlos»

Como directora ejecutiva del Centro Tecnológico de Investigación Multisectorial (Cetim), con sede en Culleredo, Lucía Vázquez lidera un grupo en la vanguardia de la tecnología, con un proyecto estrella: Biorecover, que investiga técnicas de reciclaje y reutilización de materiales imprescindibles en la automoción, la iluminación o la informática


Redacción / La Voz

Tras estudiar Química y un máster en Ciencia y Tecnología Ambiental en A Coruña, Lucía Vázquez (Lugo, 1979) se incorporó al mercado laboral. Trabajó en Sogama, en un centro tecnológico de Asturias y en otros empleos relacionados con el sector hasta desembarcar en el Instituto Tecnológico de Galicia, adonde fueron a buscarla para que se incorporase a un nuevo proyecto; la creación del Centro Tecnológico de Investigación Multisectorial (Cetim), primero como responsable del área internacional y, desde el año 2016, también como directora ejecutiva. «Me encantó el proyecto, decidí apostar por Cetim porque combinaba lo que a mí me interesaba: la química, el medio ambiente y la gestión de proyectos internacionales».

-Uno de sus proyectos estrella consiste en la recuperación de las tierras raras. ¿Qué son?

-Son un conjunto de elementos, 17 en la tabla periódica, abundantes en la corteza terrestre pero en concentraciones muy pequeñas y mezclados con otros, por lo que no resulta muy rentable su extracción. Se utilizan en tecnologías modernas como catalizadores, imanes, baterías de vehículos híbridos y eléctricos, turbinas eólicas, informática de consumo, ordenadores, resonancias magnéticas... Sobre todo en tecnologías modernas y emergentes actualmente muy demandadas. Presentan propiedades magnéticas, luminiscentes y electroquímicas únicas que hacen que tengan rendimientos espectaculares en este tipo de aplicaciones.

-¿En qué consiste Biorecover, el proyecto que lidera Cetim para la recuperación de estos materiales?

-Consiste en la investigación de una nueva técnica que sea sostenible y segura, basada en procesos biotecnológicos para extraer selectivamente materias primas críticas tanto primarias, como pueden ser los minerales, como secundarias, como son los residuos industriales. En Cetim estamos muy centrados en el desarrollo de tecnologías ambientales para la revalorización de los residuos; sacamos valor de estos residuos industriales para reutilizarlos.

-¿Quiénes forman parte?

- Somos catorce socios de ocho países y cooperamos con dos universidades sudamericanas.

-¿Por qué la UE apostó por Biorecover?

-La UE tiene una lista de materias primas críticas, aquellas de las que no tenemos garantizado el suministro y que dependemos de su exportación. Por eso se hizo un llamamiento para desarrollar tecnologías que permitan obtenerlas. Nosotros ya trabajábamos en una línea de investigación en este ámbito centrada en residuos eléctricos y electrónicos y vimos la oportunidad de presentar un proyecto de alto impacto, con socios europeos de prestigio y con competencias reconocidas. Nos presentamos 28 proyectos y tres conseguimos financiación. A nosotros nos dieron el cien por cien; 6,3 millones.

-¿Qué resultados persiguen?

- Extraer estos materiales mediante procesos biotecnológicos hasta alcanzar un nivel de pureza en torno al 95 % para reutilizarlos en la industria, en la fabricación de pastillas de freno, sensores de oxígeno, partículas de magnesio y catalizadores. O sea, lo que se persigue con la economía circular.

«La minería no puede dejar de existir»

Como experta en la investigación de materiales que se extraen de la naturaleza, Lucía Vázquez cree que, en general, se desconocen las nuevas técnicas de extracción mineras que nada tienen que ver con las de antaño.

-¿No hay una contradicción entre el rechazo a la minería y la dependencia tecnológica de los minerales que se extraen?

-La hay. La minería no puede dejar de existir, necesitamos tierras raras en cantidades masivas para el desarrollo tecnológico en el que nos encontramos ahora, no puede pararse porque sería parar el proceso en el que se encuentra inmersa la industria. Sí es verdad que, por ejemplo la biometalurgia, que está surgiendo con mucho impacto, es una tecnología totalmente verde y con bajo coste para la extracción de metales, por eso en Biorecover nos hemos centrado en su uso. Pero también la minería convencional es cada vez más sostenible desde el punto de vista medioambiental.

-¿Los resultados de estas investigaciones permitirían que Europa no fuese tan dependiente de las tierras raras procedentes de China? Sobre todo por la guerra comercial con Estados Unidos...

-China ya presionó en otras ocasiones con el corte de suministro de estas mercancías. En el 2010 paralizó el envío de tierras raras a Japón y afectó gravemente al sector automovilístico y a las compañías de alta tecnología. Entre otras cuestiones, Biorecover pretende que no seamos en Europa tan dependientes de importaciones de tierras raras de China, y tenemos estimado que, tras los cuatro años de investigaciones calculados para el proyecto, podríamos desbloquear en torno a 870 toneladas al año de tierras raras. Ahora importamos en torno a 8.000, así que no sería un mal inicio.

«Me gustaba caminar»

«Me gustaba caminar y hacer senderismo». Lucía Vázquez habla en pasado y lo hace con humor, porque desde que Daniel y Jaime llegaron a su vida, la de ella y la de su marido se divide como puede entre el trabajo y el cuidado de los pequeños. «Los fines de semana procuramos pasarlos en contacto con la naturaleza, pero en los parques con los niños; las otras aficiones, como el senderismo, el cine o la música, quedaron aparcadas». Vive en A Coruña y por la semana cuenta con la inestimable ayuda de sus padres, que los fines de semana se vuelven a Lugo, de donde procede la familia. Reconoce que conciliar es difícil, y que solo con ese apoyo de la familia pudo situarse profesionalmente en el lugar que ocupa. Orgullosa de la lucha femenina, puntualiza que en Cetim, el 60 % de la plantilla son mujeres, «y en los altos cargos somos cinco de ocho». Entre ellas, las responsables de las principales líneas de investigación: materiales avanzados y ecobiotecnología.

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