Los desafíos de la galaxia cuadrada

Gracias al telescopio japonés «Subaru», un grupo internacional de investigadores descubre la primera galaxia con forma de cuadrado, a la que han bautizado con el nombre de Leda


Muy lejos, a 70 millones de años luz de la Tierra, acaba de asomar Leda, la primera galaxia cuadrada que conocemos. Han sido los ojos del telescopio japonés Subaru, situado en el Observatorio Mauna Kea, en Hawái, los que han permitido que un grupo internacional de investigadores haya descubierto esta galaxia que con su forma parece desafiar las leyes de la naturaleza.

El universo está lleno de galaxias que, como gigantescos discos de vinilo, giran portando en su interior miles de millones de estrellas -para imaginar este número podemos pensar en que supera a todos los granos de arena que hay en las playas de nuestro planeta-. Todas las galaxias que conocíamos hasta ahora podían englobarse en tres tipos con forma más o menos de disco. Siguiendo la clasificación del tenedor de Hubble, astrónomo estadounidense del siglo XX, son las galaxias elípticas (E), espirales (S) e irregulares (no se engloban en ninguno de los otros dos apartados). Las galaxias más grandes suelen ser gigantes elípticas. La Vía Láctea, la galaxia en la que está el Sistema Solar, es una espiral. Y las galaxias irregulares en ocasiones son pequeñas espirales distorsionadas debido a la atracción de una vecina mucho mayor.

Interacción astronómica

Sin embargo, contrariando las leyes de la naturaleza, ha aparecido Leda 074886 -por su nombre científico-, una galaxia difícil de observar porque tiene poca luminosidad, con 50 veces menos estrellas que la Vía Láctea. Su forma cuadrada ha sorprendido a los astrofísicos, que sugieren que su aspecto puede deberse a la colisión de dos galaxias o a lo que ha quedado después de que una galaxia haya engullido a otra. Es habitual que las galaxias interaccionen entre sí dando lugar a nuevas formas imposibles de clasificar.

El descubrimiento, en el que han participado investigadores de Australia, Alemania, Suiza y Finlandia, apareció publicado en The Astrophysical Journal, pero los primeros datos ya podían consultarse antes en la siguiente dirección web: Arxiv.org

Estructura del universo

Leda es una galaxia enana localizada dentro de un grupo mayor de unas 250 galaxias. Las estrellas, con sus planetas orbitando alrededor, se organizan en galaxias, las cuales a su vez forman grupos, cúmulos y supercúmulos separados por el vacío.

Para imaginar mejor la estructura del universo, podemos hacer un viaje mental en el que nos alejemos poco a poco de la Tierra: esto es fácil de visualizar en un planetario. Al principio veríamos la Luna, después los planetas más cercanos a la Tierra: Marte, Venus y Mercurio. Al alejarnos más, el Sistema Solar. Acelerando la velocidad de huida, pronto vislumbraríamos la Vía Láctea, y más allá otras galaxias, empezando por la cercana Andrómeda. Si continuamos, observaríamos cúmulos con decenas de galaxias y, desde más lejos, supercúmulos, estructuras más complejas formadas por centenares o miles de cúmulos galácticos que interaccionan entre sí.

A una distancia mayor ya no veríamos los supercúmulos, aparecerían los filamentos galácticos, unas estructuras largas y delgadas que como hilos de galaxias llenarían el universo a modo de gran red. Hasta ahí podemos imaginar la postal desde el lugar más alejado del universo que conocemos. Desde más allá aún no sabemos lo que se ve.

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