Wahei Hirai y el Celica de Carlos Sainz: sol naciente

A lo largo de una trayectoria profesional de casi cuatro décadas al servicio de Toyota, Wahei Hirai desarrollará para la marca una línea de diseño propia, fundamentada en la idiosincrasia y cultura japonesas, que acabará configurando el «J-Factor».


Juha Kankkunen, con su victoria en Australia en 1989; Björn Waldegard, ganando el Rali Safari en 1990, o Armin Schwarz, con su triunfo en el Rali de Cataluña de 1991, podrían dar fe de las cualidades del Toyota Celica GT Four ST165. Pero será el incansable Carlos Sainz el que más partido saque de este modelo. Sus dos títulos nacionales en 1987 y 1988 con el Ford Sierra Cosworth y sus primeras carreras en el campeonato mundial, en los mismos años y con aquel mismo coche, le llevarían al volante de uno de los Celica del Toyota Team Europe en la siguiente temporada. Si en 1989 el resultado era discreto, terminando en el octavo puesto de la clasificación, en 1990 el éxito era total: alcanzaba su primer título mundial y se convertía además en el primer piloto no nórdico en ganar el 1000 Lagos finlandés. A punto de repetir la hazaña en 1991, después de vencer en cinco de las pruebas finalmente tendría que conformarse con el subcampeonato, para volver a conquistar el título en 1992, aunque ahora sería ya con el nuevo Celica Turbo 4WD bautizado con su nombre, descendiente directo del modelo anterior.

El GT Four ST165 con tracción integral de 1988 era una versión desarrollada a partir del modelo comercial aparecido en 1985, que suponía la cuarta generación de la saga Celica, lanzada originalmente en 1970, y que incorporaba considerables diferencias respecto a sus antecesores; no solo en cuanto a su configuración mecánica, que adoptaba por primera vez la tracción delantera, sino también en cuanto a su diseño, abandonando las claras referencias estadounidenses de las generaciones anteriores para presentar una imagen propia, resultado del trabajo de un diseñador que desde 1972 venía prestando sus servicios al fabricante japonés: Wahei Hirai.

Nacido en Tokio en 1949, Hirai se incorporaba a Toyota un mes después de terminar sus estudios de diseño industrial en la Universidad de Chiba. Durante los años 70 participará en el desarrollo de modelos como el Crown, el Cresta o las generaciones anteriores del Celica, y entre 1976 y 1978 será trasladado al Calty Design Research, el centro de diseño de Toyota en Newport Beach, California. Pero será con la cuarta generación del Celica con la que consiga un considerable reconocimiento, que se repetirá con el Corolla de 1987, con el lanzamiento del LS400 con el que se introducirá la marca premium Lexus en 1989, con la gama Prius a partir de 1997, o con el iQ del 2009.

Después de haber trabajado en los centros de diseño de Japón, Europa y Estados Unidos, como director desde 2001 de Toyota ED2, el centro europeo de diseño de la marca que él mismo había ayudado a establecer en Niza un año antes, Hirai será responsable del trabajo de los distintos equipos de diseño, que habían adoptado ya un estilo claramente europeo en modelos como el Yaris de 1999 o el Corolla del año 2001.

A pesar de la gran envergadura de un fabricante como Toyota y la rigidez de sus estructuras de organización y dirección, y de una cultura corporativa industrial que relegaba el diseño a un mero papel de envoltorio de un producto que había sido planteado a partir del márketing y desarrollado exclusivamente a través de la ingeniería, Hirai será capaz de llevar el departamento de diseño a su actual nivel de relevancia dentro de la empresa. Poco después de haber sido designado como director de diseño global en el 2004, era nombrado además managing officer, el nivel más alto en la jerarquía de la empresa por debajo del de dirección, que por primera vez alcanzaba un diseñador.

Su jubilación en el 2009, tras la que su puesto será ocupado por el británico Simon Humphries, que había trabajado a sus órdenes, no supondrá el fin de su relación con Toyota; será designado como Senior Technical Executive, un cargo reservado para aquellos expertos a los que a la empresa aún le interesa consultar.

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