El hallazgo de una nueva especie de simio reescribe la historia sobre el origen de la forma de andar de los humanos

Era un bípedo capaz de caminar sobre los árboles, como los homininos, hace once millones de años


la voz

El hallazgo en Alemania de los restos del primer simio bípedo, con 11,6 millones de años de antigüedad y una anatomía similar a grandes simios (por los brazos) y homininos o humanos (por las piernas), muestra que los primates empezaron a caminar erguidos en los árboles, no en el suelo. Este gran paso ocurrió durante el Mioceno medio en Europa.

A falta de registro fósil, las hipótesis sobre cómo comenzó el bipedismo se centraban hasta ahora en un antepasado cuadrúpedo plantígrado, que pisaba con todo su pie como los monos actuales, o bien en otro animal de cuatro patas que se suspendía, similar a los chimpancés modernos. Sin embargo, el descubrimiento de los restos de un simio extinto de 11,6 millones de años de antigüedad contradice las teorías anteriores.

Danuvius guggenmosi, como han denominado a la nueva especie, fue el primer simio bípedo, según el equipo de científicos, liderado por la Eberhard-Karls-Universität Tübingen en Alemania, que ha descubierto sus restos en la región de Allgäu en Baviera.

Los fósiles hallados corresponden a al menos cuatro individuos (un macho, dos hembras, y un juvenil) e incluyen extremidades, vértebras y dedos de manos y pies completamente preservados. Gracias a estos huesos, los investigadores han podido reconstruir la forma en que Danuvius se movía en su entorno. La imagen de su locomoción muestra que era diferente a la de cualquier criatura viviente conocida.

«Por primera vez, hemos podido estudiar varias articulaciones funcionalmente importantes, incluidos el codo, la muñeca, la cadera, la rodilla y el tobillo, en un solo esqueleto fósil de esa antigüedad», Sinc Madelaine Böhme, del departamento de Geociencias de la universidad alemana y primera autora del estudio que publica Nature, en declaraciones recogidas por la agencia Sinc.

El análisis revela un movimiento hasta ahora desconocido: que este simio trepaba con las extremidades extendidas. Los resultados indican así que el origen del bipedismo se produjo en los árboles, o en un contexto arbóreo, antes de llegar al suelo. Además estos primeros simios no pasaron por una etapa en la que anduvieron encorvados, señalan los autores.

«Deducimos que el bipedismo se adaptó perfectamente a los árboles por su dedo gordo oponible, que no solo era muy largo y fuerte, sino que también rotaba de manera lateral (para brindar una mejor oposición a los otros dedos) y podía hiperflexionarse para agarrar con seguridad soportes de diámetro pequeño. Podía caminar erguido porque podía equilibrar su cuerpo y tórax sobre sus caderas», detalla Böhme.

Por la morfología de los huesos, este simio pudo haberse colgado de las ramas con sus brazos. Pero a diferencia de otros parientes, como los gibones o los orangutanes, que no usan sus piernas tanto como sus brazos para la locomoción, esta especie tenía extremidades posteriores que se mantenían rectas y podrían haber sido utilizadas para caminar.

«Danuvius era como un simio y un hominino a la vez. Respecto a los primeros, por los brazos ligeramente alargados (como los de los bonobos, pero no tan largos como los de gorilas, orangutanes o gibones) y por el dedo gordo oponible”, subraya la investigadora, para quien este animal muestra las condiciones en las que tanto grandes simios como humanos divergieron.

Así, uno de los aspectos que más asombró al equipo de investigación fue la similitud de ciertos huesos de Danuvius con los humanos, en comparación con los grandes simios. «Personalmente, me sorprendió mucho el gran parecido de la morfología de las vertebras y tibias con las de los humanos (homininos), en contraste con los simios. Fue totalmente inesperado para todos nosotros», confiesa a Sinc la experta.

En ese sentido, el grupo destaca cómo incluso el codo de la nueva especie de simio descubierta no es como el de los grandes simios, sino que se parece más al de los humanos o pequeños primates. En realidad D. guggenmosi, que era de apariencia similar a un bonobo de un poco más de un metro de estatura, combinaba características de bípedos (tórax ancho, columna lumbar alargada y cadera y rodillas extendidas) y de simios que se cuelgan (extremidades anteriores alargadas y completamente extendidas).

Aunque aún faltan fósiles importantes de su anatomía para confirmar estos resultados, el equipo sugiere que el bipedismo de Danuvius era habitual hace casi 12 millones de años en un ecosistema europeo. «Si Danuvius es un gran simio en realidad (y no un hominino o humano), ¿qué define a estos últimos si no es el bipedismo habitual?», se pregunta Böhme.

Hasta ahora existían varias teorías para explicar el origen del bipedalismo homínido y la gran suspensión de simios, pero no se contaba con evidencia fósil. Se ha sugerido que el bipedalismo homínido evolucionó a partir de un cuadrúpedo que ponía todo el pie en el suelo, similar a como se desplazan los monos actuales, o de un cuadrúpedo más suspensivo, parecido a los chimpancés existentes.

De modo que, aunque, como destacaron los responsables de la investigación, serán necesarios estudios posteriores, el hallazgo de este fósil aumenta significativamente el conocimiento sobre la evolución motora de los simios.

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