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El gen «zombi» que protege a los elefantes del cáncer

Tienen aproximadamente 100 veces más células potencialmente cancerígenas que las personas, pero su porcentaje de mortalidad es mucho más bajo

La Voz de Galicia

Un grupo de investigadores ha descubierto un gen que protege sobremanera del cáncer a los elefantes, una especie animal con unas incidencias muy bajas de muerte por esa enfermedad comparada con los humanos, de acuerdo a un estudio publicado hoy en la revista especializada Cell Reports.

«Los animales grandes y longevos han desarrollado mecanismos robustos para suprimir o eliminar las células cancerosas a fin de vivir tanto tiempo como lo hacen, y alcanzar su tamaño adulto», señaló uno de los autores, el puertorriqueño Juan Manuel Vázquez, de la Universidad de Chicago (Estados Unidos). Se estima que el 17 % de los humanos fallece de cáncer, mientras que solo el 5 % de los elefantes, que viven alrededor de 70 años y tienen aproximadamente 100 veces más células potencialmente cancerígenas que las personas, mueren por culpa de esta enfermedad.

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Para entender el porqué de este pequeño porcentaje de mortalidad, los investigadores analizaron el gen supresor tumoral p53, del cuál los humanos tienen una copia en su organismo, y encontraron que los elefantes poseen 20 copias. Este hallazgo, sin embargo, no fue el que sorprendió más al equipo liderado por Vincent Lynch, profesor también de la Universidad de Chicago. Mientras estudiaban el p53 en elefantes, descubrieron un gen, conocido como factor inhibidor de la leucemia 6 (LIF6), que ha evolucionado con el paso del tiempo y se ha convertido en un «valioso gen funcional» para la supresión del cáncer, según Lynch. «Su función, cuando es activada por p53, es responder al ADN dañado y matar la célula cancerígena», sintetizó el científico.

El gen LIF6 produce una proteína que ataca a las mitocondrias de las células con cáncer, provocando su muerte. Parece que este «gen zombie» surgió en la época en que el registro fósil indica que los antepasados de los elefantes actuales, que tenían el tamaño de una marmota, comenzaron a crecer, hace unos 25 millones de años. Este mecanismo suplementario de supresión del cáncer, según los autores, puede haber sido «un elemento clave» que permitió un crecimiento enorme de esa especie hasta el tamaño de los elefantes de hoy en día. Los elefantes tienen en total ocho genes LIF, aunque hasta ahora solo se ha identificado como «funcional» al LIF6, inactivo durante numerosas generaciones.

Los autores creen que el mecanismo ahora descubierto de LIF6 fue activado en el momento en que la especie de los elefantes sintió la necesidad de crecer de manera exponencial.

Tags: Ciencia Salud
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