No hubo sexo entre el homo sapiens y el neandertal

Según un estudio, el ADN compartido se debe a un ancestro común y no al cruzamiento

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Científicos británicos asestaron un duro golpe a las teorías de que el Homo sapiens mantuvo relaciones sexuales con sus primos neandertales, legando a los humanos modernos algo de su herencia genética.

En los últimos dos años, varios estudios sugirieron que el Homo sapiens se cruzó con el Homo neanderthalensis o Neandertal, un enigmático homínido que vivió en zonas de Europa, Asia Central y Medio Oriente Medio por un máximo de 300.000 años, pero desapareció hace unos 30.000 a 40.000 años.

La evidencia de esto proviene de ADN fósil, que demuestra que en promedio euroasiáticos y asiáticos comparten entre 1 y 4% de su ADN con los neandertales, mientras los africanos casi ninguno.

Pero un nuevo estudio publicado en la revista estadounidense Actas de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS, por su sigla en inglés) señala que el ADN compartido proviene de un ancestro común, no de la «hibridación» o reproducción, entre estas dos especies de homínidos.

Para demostrarlo, Andrea Manica y Anders Eriksson, de la Universidad de Cambridge en Reino Unido, idearon un modelo informático para simular una odisea genética.

Esta odisea genética comenzó con antepasados comunes de los neandertales y el Homo sapiens, que vivieron hace cerca de medio millón de años en algunas partes de África y Europa.

Hace unos 300.000 a 350.000 años, este homínido se dividió en una población europea y otra población africana.

Aislado genéticamente, el grupo europeo evolucionó poco a poco hasta convertirse en los neandertales, mientras que el grupo africano llegó a ser el Homo sapiens, que se expandió en oleadas desde África a todo el mundo hace 60.000 a 70.000 años.

Las comunidades de Homo sapiens ubicadas geográficamente más cerca de Europa -posiblemente en el norte de África- conservarom una proporción relativamente mayor de los genes ancestrales, de acuerdo con esta teoría.

También se convirtieron en los primeros colonizadores de Eurasia durante la progresiva migración denominada «Fuera de África».

Esto podría explicar por qué los europeos y los asiáticos actuales, y no los africanos, tienen cierta similitud genética con los neandertales.

«Nuestro trabajo demuestra claramente que los patrones vistos actualmente en el genoma del Neandertal no son excepcionales, y concuerdan con nuestras expectativas de lo que podríamos ver sin la hibridación», dijo Manica en un comunicado de prensa.

«Por lo tanto, si se hubiera producido alguna hibridación -es difícil demostrar de manera concluyente que nunca sucedió- habría sido mínima y mucho menor de lo que se afirma actualmente».

Una de las grandes interrogantes de la antropología es qué ocurrió con los neandertales.

La hibridación habría respondido eso, al menos en parte. Algunos sostienen que al mantener relaciones sexuales con los humanos, los neandertales no fueron exterminados por el Homo sapiens, o por el cambio climático, sino que los genes neandertales se fusionaron en el genoma de la raza dominante del Homo Sapiens.

En otro estudio publicado en la revista PNAS, un equipo de científicos encabezado por Svante Paabo, del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, Alemania, encontró que los neandertales y los Homo sapiens se separaron hace 400.000 a 800.000 años, una fecha anterior a lo pensado hasta ahora.

Estos investigadores también estiman que los seres humanos se separaron de los chimpancés -el primate más cercano a los humanos- hace unos 7 a 8 millones de años, antes de la estimación más común, que sitúa esa división hace 6 a 7 millones de años.

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